lunes, 10 de marzo de 2014

Una mejor manera de atacar los derrames de petróleo.




Hoy que se buscan nuevos materiales con propiedades que mejoren la calidad de vida. Se hacen experimentos con un aerogel capaz de limpiar agua de derrames de hidrocarburos sin contaminarla.

Armando Enríquez Vázquez

 El 22 de abril de 2010 ocurrió una de las mayores tragedias ambientales en la historia de la humanidad al explotar y mar tarde hundirse la plataforma petrolera Deepwater Horizon de la empresa British Petroleum en el Golfo de México.
Durante tres meses, se vertieron al mar aproximadamente 780 millones de litros de petróleo. Los daños a los ecosistemas locales y a los manglares de Luisiana son incalculables hasta la fecha, así como el daño que este derrame ocasionó en la economía de la zona, en el sector pesquero y en la salud de los habitantes de la zona.
Como parte de las investigaciones de la doctora Shaoqin “Sarah” Gong de la Universidad de Wisconsin en Madison se ha desarrollado un aerogel capaz de absorber el petróleo y que es repelente al agua.
Un aerogel, también conocido como humo helado, es una sustancia coloidal, que resulta casi tan liviano como el aire y al mismo tiempo muy resistente. De hecho se les califica como los sólidos más ligeros que existen. Actualmente, los aerogel,  ya tiene aplicaciones como material aislante y en la industria aeroespacial. El material que ha desarrollado la Doctora Gong y su equipo de investigadores esta hecho en base a nanofibras de celulosa, que se consigue por medio de madera y que se obtienen a partir de un proceso de congelado en seco que no requiere de la utilización de solventes, lo que lo convierte en un material sumamente amigable con el medio ambiente. Tras el congelado en seco el aerogel se trata con algunos tipos de silano, o hidruro de silicio, para que adquiera la propiedad repelente al agua.
El material que han desarrollado en la Universidad de Wisconsin en Madison tiene una porosidad del 98% y puede absorber hasta cien veces su peso en materia orgánica.
La doctora Gong establece que de presentarse un derrame de petróleo, bastaría con tirar el aerogel en el agua, entonces este comenzaría a actuar de manera casi inmediata absorbiendo el hidrocarburo  de manera rápida y eficaz. Una vez que el material estuviera saturado por el petróleo bastaría con exprimirlo y a pesar de que la capacidad absorbente del material disminuye con cada uso, este se puede utilizar varias ocasiones.
Actualmente este aerogel se encuentra todavía en etapa de investigación y desarrollo por lo que su utilización de manera común no se prevé en el corto plazo, pero lo resultados son hasta el momento lo suficientemente alentadores como para que el equipo de investigadores se sienta entusiasmado con los resultados.
Actualmente existen en el mercado diferentes sistemas de filtrado de hidrocarburos que los separan del agua, pero estos sistemas trabajan como una serie de filtros, el material desarrollado por la Universidad de Wisconsin en Madison, funciona por sí solo. Sí alguna comparación pudiera ser válida estaríamos hablando de una esponja la cual solamente absorbe los hidrocarburos dejando el agua limpia de cualquier contaminación y por esta misma razón su uso se convierte en más barato. Otro de los casos en los que este aerogel puede resultar útil es en los casos de contaminación por metales pesados ya que el aerogel atrae a los iones metálicos.

publicado en blureport.com.mx el 6 de marzo de 2014
imagen: news.wisc.edu